Přitom ale pětašedesátiletý Craig Patrick toho zažil s hokejem tolik jako málokdo. Rodák z amerického Detroitu je v ledním hokeji činný již od druhé poloviny 60. let minulého století. Nejdříve jako hráč NHL a WHA, později jako kouč a činovník.

Patrick byl například asistentem generálního manažera a trenéra olympijského výběru USA, který v roce 1980 slavně vyhrál ZOH v Lake Placid a v roce 2002 byl stříbrný v Salt Lake City. V roce 1990 byl stavitelem mužstva Pittsburghu, které v letech 1991 a 1992 vyhrálo Stanley Cup.

V Pittsburghu začal Patrick 5. prosince 1989 a o jeho kvalitách svědčí fakt, že bez úhony přežil několikeré změny majitele klubu. Patrick má v NHL reputaci člověka s „čichem“ na výhodné obchody v rámci hráčských výměn, do Pittsburghu přivedl třeba Rona Francise, Joe Mullena či Larryho Murphyho, své schopnosti potvrdil při draftu v roce 1990, kde získal Jaromíra Jágra a naposledy i Sidneyho Crosbyho.

Před sezonou 1990/91 Patrick nahradil ve funkci generálního manažera Pittsburghu Tonyho Esposita. Penguins pak poprvé vyhráli svoji divizi a po play off se radovali ze zisku Stanley Cupu. A za rok slavný pohár vyhráli znovu. Rozhovor tlumočila Jana Kamelová ze Strakonic.

Jste poprvé v České republice?

Ne, už jsem zde byl. V České republice se mi líbí, jsem velice spokojený s organizací našeho pobytu. Utkání zde v Písku se mi rovněž líbilo, bylo bojovné a navíc kanadský tým vyhrál, takže jsme spokojeni.

Jste bývalým generálním manažerem klubu NHL Pittsburgh Penguins. Jak dnes vzpomínáte na působení Jaromíra Jágra v týmu?

Jaromír Jágr je nejen skvělý hráč, ale i výborný člověk. Je to velká osobnost. Mám ho rád a vzpomínám na něj jenom v dobrém.

Jak vzpomínáte na rok 1990, kdy jste Jágra získal na draftu a poté na roky 1991 a 1992, kdy Pittsburgh vybojoval Stanley Cup?

Tenkrát to měl Jaromír v Americe velice těžké, protože po svém příchodu do mužstva neuměl anglicky. Bydlel v jedné rodině, kde se musel naučit mluvit, ale nebylo to pro něho jednoduché.

Po nějakém čase si pak našel vlastní bydlení a měl tam svoji rodinu. Starala se o něho maminka a často za ním jezdily z Česka různé návštěvy, a to on vždycky pookřál. A na dva roky, kdy Pittsburgh dvakrát po sobě získal Stanley Cup, se vzpomíná jenom dobře.

Jágr přišel do Pittsburghu jako mladý hokejista, jak si zvykal ve hvězdném útoku, ve kterém hrál společně s Mario Lemieuxem a Ronem Francisem?
To byl skvělý útok, který měl svoji kvalitu. Byl silný a tito hokejisté hráli i hlavou.

A také dávali nejvíce branek za náš tým. Byly to výborné časy a diváci chodili na naše zápasy hlavně proto, aby viděli tyto skvělé hráče.

Za Pittsburgh hráli i další skvělí čeští hokejisté – Martin Straka, Robert Lang, Jiří Šlégr a jiní. Jak na ně vzpomínáte?

Všichni do mužstva výborně zapadli a ve své době měli velký podíl na jeho dobrých výsledcích. Když jsme byli na nějakém společném obědě nebo na večeři, dokázali bavit celé mužstvo.

Proč už tolik českých hokejistů nehraje za Penguins, jako tomu bývalo v nedávné minulosti?

To nevím. To je věc vedení klubu a hlavně jeho generálního manažera.

Ve funkci generálního manažera Pittsburghu jste působil sedmnáct let. Kdy jste skončil v klubu a čemu se nyní věnujete?

Ve funkci generálního manažera jsem skončil v roce 2006. Nyní se pohybuji mezi mladými hráči a věnuji se trenérské práci.

Je Pittsburgh stále vaší srdeční záležitostí?

Jistě. Sedmnáct let strávených v klubu, to není krátká doba, je to kus mého života. A na to nelze zapomenout. Klub zůstal v mém srdci.

Vraťme se ještě k Jaromíru Jágrovi. Sledoval jste jeho kariéru po odchodu z NHL do ruské KHL?

Samozřejmě, že jsem sledoval jeho kariéru v ruské lize, nedíval jsem se na zápasy Omsku, ale pozornost jsem věnoval jeho statistikám. A opět si vedl skvěle. Jsem rád, že se nyní vrací do NHL.

Ale ne do Pittsburghu, jak se mnozí domnívali, ale míří do Philadelphie. Nemrzí vás to?

(Usměje se) Já si nemyslím, že by tento krok v Pittsburghu Jaromírovi vyčítali, je to přece jeho rozhodnutí. On sám usoudil, který tým bude pro něho nejlepší a se kterým má šanci bojovat v nové sezoně o Stanley Cup. A já to vidím stejně.

Čekal jste, že tým Bostonu vyhraje v minulé sezoně Stanley Cup?

Boston měl v sezoně silný tým, je v něm i několik českých hráčů, výborný je například Krejčí. Myslím si, že mužstvo získalo pohárovou trofej zaslouženě.

Dá se říci, že současná hráčská osobnost Pittsburghu, Sidney Crosby, je nový Mario Lemieux?

Ne, Mario byl pouze jeden. Byla to velká osobnost týmu a žádný jiný hráč nemůže být jako on.

Na úvod každého nového ročníku NHL se hraje několik zápasů v Evropě. Je pravděpodobné, že by se někdy tým Pittsburghu představil v České republice?

To nezáleží na týmu, ale na vedení NHL, jaké zápasy navrhne sehrát v Evropě, respektive v Česku.

Chodíte na zápasy Pittsburghu?

Určitě. Pokud mi to čas dovolí, tak ano.

Co byste na závěr popřál Pittsburghu do jeho další hokejové budoucnosti?

Hlavně bych si přál, aby všichni hráči v týmu byli zdraví a podávali co nejlepší výkony. Mužstvo by už potřebovalo zaznamenat nějaký větší úspěch, to znamená, postoupit v NHL do play off a v něm bojovat o Stanley Cup.